Homenagens pagas a Joost van der Westhuizen do rugby union

Uma lenda sul-africana morre aos 45 anos, após uma batalha de seis anos contra uma doença do neurônio motor

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Joost van der Westhuizen da África do Sul deslumbrou durante a Copa do Mundo de Rúgbi de 1995

Mike Hewitt / Getty

Joost van der Westhuizen, um dos maiores jogadores da história da união do rúgbi, morreu na tarde de segunda-feira após uma batalha de seis anos contra uma doença do neurônio motor. Ele tinha 45 anos.



O sul-africano foi internado em um hospital em Joanesburgo no sábado em estado crítico e na tarde de segunda-feira foi confirmado por sua Fundação J9 que ele havia morrido cercado por sua família.

'Joost será lembrado como um dos maiores Springboks - não apenas de sua geração, mas de todos os tempos', disse o presidente do Rugby da África do Sul, Mark Alexander.

'Ele também se tornou uma inspiração e um herói para muitos outros que sofrem desta terrível doença, bem como para os não afetados. Todos nós ficamos maravilhados com sua bravura, sua fortaleza e sua aceitação sem reclamar desse terrível fardo. '

Choveram homenagens de ex-companheiros de equipe e adversários. O técnico do País de Gales, Rob Howley, era um meio-scrum nos moldes da estrela sul-africana, e os dois jogaram um contra o outro em várias ocasiões.

Descrevendo Van der Westhuizen como 'respeitado em todo o mundo do rúgbi', Howley acrescentou: 'Tive a sorte de jogar contra ele e desfrutar de sua companhia fora do campo e é trágico que ele tenha passado tão jovem.

O presidente sul-africano, Jacob Zuma, disse que a nação 'perdeu uma lenda e um dos melhores jogadores de rúgbi que o país já produziu'.

Ele acrescentou: 'Em nome do governo e do povo da África do Sul, nossas mais sinceras condolências à família do Sr. van der Westhuizen. Que sua alma descanse em paz.'

Van der Westhuizen foi incansável em sua campanha para aumentar a conscientização sobre doenças do neurônio motor, mas é como um brilhante jogador de rúgbi que ele será lembrado, conhecido como um atleta extremamente talentoso e um dos times scrum mais tecnicamente excelentes que o esporte já viu .

Ele também foi um competidor feroz, melhor exemplificado pelo desarme destemido que fez no furioso Jonah Lomu na final da Copa do Mundo de 1995 em Joanesburgo.

O gigante neozelandês, que morreu no ano passado aos 40 anos, arrebatou a Copa do Mundo de 1995, destruindo a Inglaterra na semifinal com quatro inesquecíveis tentativas ferozes.

Esperava-se que ele fizesse algo semelhante ao Springboks no estádio Ellis Park de Joanesburgo, mas quando Lomu pegou a bola em suas mãos e avançou rumo à linha de teste da África do Sul, Van der Westhuizen o trouxe para baixo com um livro didático .

Foi o que deu o tom para a final, uma partida que a África do Sul venceu por 15 a 12 na prorrogação, provocando uma alegria do então presidente Nelson Mandela.

Embora esse tenha sido, sem dúvida, o ponto alto da carreira de Van der Westhuizen, houve muitos outros momentos excepcionais em suas 89 partidas pelo seu país. Ao todo ele marcou 38 tentativas entre 1993 e 2003, e por quatro anos ele foi o capitão do Springboks.

O mundo do rugby ficou chocado quando Van der Westhuizen foi diagnosticado com uma doença do neurônio motor em 2011 e recebeu entre dois a cinco anos de vida.

Determinado a provar que seus médicos estavam errados, ele estabeleceu sua Fundação J9. 'Quando algo dá errado na vida de alguém, eles dizem:' Por que eu? ' Na verdade, é muito simples, por que não? Por que não eu? Você tem uma escolha ', disse ele em um entrevista em 2015 .

'Ou você senta em casa e se deteriora e morre, ou você se levanta e faz o que ama. Todo mundo vai morrer de alguma forma, e no momento em que percebi, tinha que encontrar um positivo. Tenho a oportunidade de consertar minha vida 100 por cento antes de ir. '

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